Cultivo, producción y procesamiento de la Stevia

La planta de Stevia desde el punto de vista botánico

El nombre latino de la planta de Stevia es Stevia rebaudiana Bertoni. Pertenece a las plantas compuestas (Asteraceae) como los girasoles. Le gusta el calor y el sol con mucha lluvia y es perenne sólo en zonas sin heladas.

Se suele propagar por esquejes, plantas de cultivo in vitro y también por semillas.

El cultivo de la Stevia

Las principales zonas de cultivo son Brasil, China, Paraguay y Estados Unidos. La fuerte demanda ha hecho que la Stevia se cultive en cada vez más países.

En Europa, principalmente Portugal y España se encuentran entre los pioneros del cultivo y procesamiento de la Stevia. Allí, la Stevia se cultiva en pequeñas cooperativas agrícolas.

Dado que la planta prospera muy bien en el clima mediterráneo, varios países del sur de Europa se han concentrado en el cultivo de la Stevia.

Uno de los principales importadores de Stevia es Japón. El país insular cubre un tercio de su demanda desde el extranjero. La demanda en la UE y en Estados Unidos ha aumentado enormemente, sobre todo desde que Coca-Cola patentó 24 edulcorantes de Stevia.

Plántulas de Stevia en macetas

Plántulas de Stevia pinchadas en macetas de propagación

A diferencia de otros productos agrícolas de masas, como el maíz y los cereales, la Stevia suele cultivarse en parcelas agrícolas más pequeñas y contribuye a la biodiversidad. Esto permite al agricultor generar ingresos adicionales al cultivo comercial habitual de los productos de la masa.

El cultivo de la Stevia es interesante para los agricultores en muchos sentidos, ya que la planta requiere poca agua y puede cosecharse varias veces al año en condiciones ideales de cultivo.

Plantación de Stevia con plantas jóvenes de Stevia

Plantación de Stevia con plantas jóvenes de Stevia

Una planta joven de Stevia

Una planta joven de Stevia

Cultivo de Stevia en Portugal y España

Cultivo de Stevia en Portugal y España

La producción de Stevia

En el proceso de producción se distingue entre métodos industriales y tradicionales. Esta última consiste en secar y pulverizar las hojas. Este polvo se utiliza después para hacer extractos en polvo, edulcorantes y preparados líquidos.

En el proceso industrial, los glucósidos de esteviol, los esteviósidos y los rebaudiósidos se extraen de las hojas de Stevia, de forma similar a la remolacha azucarera. Para ello se utilizan plantas de destilación y extracción de última generación.

Plántulas de Stevia rebaudiana

Plántulas de la planta Stevia rebaudiana

¿Es la producción de Stevia respetuosa con el medio ambiente?

Art und Weise wurden die Stevia Blätter getrocknet oder pulverisiert.

Los mayores productores de edulcorantes se encuentran en Japón, China, Sudamérica y Estados Unidos. En el pasado, se solían utilizar disolventes orgánicos para extraer y procesar los esteviósidos. Hoy en día, se utilizan nuevos métodos.

En lugar de recurrir a los procesos de extracción química, los fabricantes de alimentos de alta calidad prefieren cada vez más las materias primas procedentes de procesos de extracción física con CO2 o con agua.

La ventaja del proceso de extracción con CO2 es que es suave, antibacteriano, de alto rendimiento y no requiere calentamiento.

El procesamiento tradicional en América Latina se hacía sin plantas de destilación o purificación. Allí se procesaba la eStevia en extractos, polvos, sustancias líquidas o como medicamentos. De forma sencilla, las hojas de Stevia se secaron o se pulverizaron.